“Jugar el palo” es una antigua expresión en castellano que significa esgrimir o manejar el palo y una concreción del término “jugar las armas”.

No se trata en absoluto de un término exclusivo del castellano en Canarias, sino muy al contrario, y aunque actualmente ha caído en desuso, podemos  afirmar que todavía durante el s. XIX era normal en cualquier lugar en que se hablara este idioma.


En las Islas, donde si se ha mantenido la expresión aunque se haya  perdido, salvo para los practicantes, su significado principal, que no es el de divertimiento sino el de esgrima o manejo, el uso se puede constar ya al menos a principios del s. XVIII, en que un compendio anónimo de historia de Canarias “juega” con la expresión y con el sentido de la práctica: un entrenamiento de la esgrima y una expresión de habilidad, no exento de riesgos.

“Son también agilísimos para jugar el palo, burla tan pesada que parese menos arriesgado el que dos riñan con espadas, pues en sus juegos,  si se descuida de quitar un golpe, matan a un ombre.”  

“Compendio anónimo de Historia de Canarias compuesto en el primer cuarto del siglo XVIII” . En  El Museo Canario nº 8, pag. 90. ed. Miguel de Santiago, Las Palmas de G. Canaria 1936.

La práctica, el juego de palo o esgrima de bastón, se da en muchas partes del mundo, en culturas diferentes y con desarrollos y manifestaciones culturales específicos, pero siempre presenta unas bases comunes: 

1. El referente utilitario último de la actividad es vencer física o técnicamente al contrario. Esto puede estar más o menos sublimado por el modo concreto en que se manifieste el “juego”, que puede variar entre el desafío mortal hasta la exhibición más festiva, pasando por multitud de niveles de entrenamiento y demostración. // 2. Los practicantes miden su habilidad con el palo, ajustándose a unas normas más o menos rígidas, que pretenden igualar la confrontación.

Las manifestaciones son muchas y responden a terminología concreta muy variada: “jogo do pau en Portugal, “ziogo de bastone” en Italia, “Jeux de La Canne” en Francia, “eskrima” o “esgrima” en Filipinas,“lee'b al-a's.a” en Egipto, “makil joko” en Euskadi, “xogo do pau” en Galicia, “juego de garrote” en Venezuela... En Canarias se habla en general  del “juego del palo canario”, aunque existen 2 variantes recientes que se han asimilado al concepto oriental de las “artes marciales”, con la denominación de “lucha del garrote” y “lucha del tolete”.